Когда однажды в детстве Уиллиса спросили, чего ему хочется больше всего на свете, он ответил: “Жить в библиотеке и писать книги”. Первый рассказ Баллард продал в журнал, когда ему исполнилось 12 лет. обложка
      Баллард начал работать чертежником в фирме отца. Некоторое время был репортером, но его отовсюду выгоняли за неуживчивый характер. Во время Великой депрессии Уиллис отправился в Голливуд, где встретил одного из братьев Уорнер из Warner Brothers, которые знали его, т.к. фирма отца Балларда часто выполняла заказы киностудии. Уиллис начал работать сценаристом, но после ссоры с одним из братьев перешел в Colambia. Здесь он также долго не задержался, т.к. был недоволен переделкой его сценариев.
      Прослушав радиоспектакли по “Мальтийскому соколу” Дэшила Хэммета, Баллард принял решение стать детективным писателем. Он изучил манеру авторов журнала "Черная маска", а также таких мастеров как Мэри Рейнхарт и Агата Кристи. Ему не нравилось, что большинство героев детективных рассказов были репортерами или адвокатами. Поэтому его первым героем стал Билл Леннокс - монтер аварийной службы.
      Баллард стал одним из ведущих авторов “Черной маски”. Он дружил с Д.Хэмметом, Р. Чандлером, Х. Маккоем. Рекс Стаут был двоюродным братом Уиллиса. Баллард писал под различными псевдонимами, иногда в соавторстве с друзьями-писателями.
      Под псевдонимом Нейл Макнейл Уиллис написал серию романов о частных сыщиках Тони Костейне и Берте Макколе. Последней серийной работой писателя стали романы о лейтенанте Максе Хантере из полиции Лас-Вегаса.
      Баллард был также известным автором вестернов, публикуя произведения под своим вторым именем -Тодхантер Баллард. Он избирался вице-президентом Ассоциации автор вестернов.