Родилась 28 сентября 1942 года в Нью-Джерси. Окончив университет, переехала в Италию, где продолжила образование в Перуджо и Сиене. Некоторое время работала гидом в Риме, после чего преподавала английский язык и литературу в Швейцарии, Иране, Китае, Саудовской Аравии. С 1981 года живет недалеко от Венеции, где работала в филиале Мэрилендского университета. book
      Обращение Леон к детективу началось с шутки. Прослушав оперу в венецианском театре "Ла Фениче", они с другом остались недовольны немецким дирижером до такой степени, что пришли к выводу, что его стоило бы убить и долго обсуждали каким способом это лучше сделать. Так родился сюжет романа "Смерть в Ла Фениче" (1992г.). К моменту дебюта Леон исполнилось 50 лет. Появившийся в романе комиссар венецианской полиции Гвидо Брунетти стал серийным героем писательницы.
      Сейчас Донна Леон одна из самых популярных авторов, в особенности в Германии, что подтверждено итогами Франкфуртской книжной ярмарки 2003 года. Между тем, в силу различных причин, в Италии она практически неизвестный писатель. На многих сайтах отмечено, что главная причина, почему она не издается в Италии заключается в критике политической и общественной жизни этой страны. Вероятно, это действительно правда, т.к. Донна Леон позиционирует себя как автора романов об обществе и его проблемах. В одном из интервью она заявила, что ей не нравятся Агата Кристи и другие писатели, сосредотачивающие внимание исключительно на убийстве и его расследовании. Ей, прежде всего, интересны общественные проблемы, порождающие убийство. Самым сильным увлечением Леон остается опера (она автор либретто комической оперы "Дона Галлина"). Писательница продолжает свою детективную серию о комиссаре Брунетти. заявляя, что средства от продажи книг позволяют ей удовлетворять ее страсть к путешествиям и к оперным спектаклям.