Родился 18 февраля 1948 года на севере Швеции. В том, что он стал писателем, Манкелль благодарит свою бабушку, которая направила его на творческий путь, когда ему исполнилось шесть лет. Его первым произведением стал рассказ о приключениях Робинзона Крузо. обложка
      С детства интересовался путешествиями, в особенности его привлекал Африканский континент, с которым в будущем он свяжет свою жизнь. В 16 лет Хеннинг ушел из колледжа и уехал во Францию, где работал продавцом. Вернувшись через год в Стокгольм, он устроился работать в театр RIK, где осваивал театральное мастерство.
      В 1972 году Манкелль в первый раз отправился в Африку, в Гвинею-Биссау. Вернувшись в Швецию, он заинтересовался рабочим движением, социальным и политическим устройством Швеции. Его литературная деятельность началась в 1973 году. Романы и пьесы писателя имели социальную направленность (что в общем типично для шведских мастеров детектива).
      В конце 70-х поездки в Африку становятся постоянными. Зимбабве, потом Мозамбик. Манкелль по полгода проводит в Швеции, затем снова возвращается в Африку. В течение 15 лет он возглавлял в Мозамбике единственную театральную компанию страны Matumbela Godo, затем Teatro Avenida, который финансирует из своих писательских гонораров.
      В 1991 году писатель начал работать в жанре детектива. Первый роман “Убийца без лица” стал началом небольшой серии о шведском полицейском Курте Волландере. Детективное творчество не означало отход от социальной тематики. Все романы серии и внесерийные произведения наполнены размышлениями о путях развития Швеции, о проблемах эмигрантов, о необходимости борьбы с любыми видами экстремизма вообще и с фашизмом в частности. Творчество Манкелля получило широкое признание во всем мире. Его произведения входили в списки лучших детективов ведущих газет и журналов, а роман 1995 года “Sidetracked” отмечен наградой Золотой кинжал.