Родилась и выросла в Киркэлди, маленьком городке на восточном побережье Шотландии. Училась в колледже Св. Хильды в Оксфорде. Уже в то время Вэл мечтала стать писательницей, но отговорили друзья, объяснив ей, что начинающему писателю трудно прожить на литературные заработки.
обложка       Вэл стала журналистом. Два года она работала в Девоне, где получила награду "Лучшего журналиста-стажера года", затем в газетах Глазго и Манчестера. Первая попытка создать роман оказалась неудачной - рукопись вернули, практически, все ведущие издательства. К счастью для нее, на содержание романа обратил внимание ее друг - актер. Он посоветовал ей переработать произведение в пьесу, и драма "Как хэппи-энд" была с успехом поставлена на театральной сцене, а позже прозвучала в радиоспектакле на BBC. Драматургическому успеху не было суждено повториться, пьесы Вэл не пользовались спросом у постановщиков. Вдохновленная "Новой волной" ("второе поколение") американских детективных писательниц (в особенности С. Парецки), Макдермид обратилась к детективному жанру. "Репортаж об убийстве" был начат в 1984 году, а в 1987 году он был опубликован. Макдермид разрабатывает несколько серий произведений - романы о частных детективах Линдси Гордон и Кейт Бреннигэн, полицейской Кэрол Джордан и репортере Тони Хилле.
      Творчество Вэл Макдермид отмечено наградами Золотой кинжал, Barry, Macavity и Энтони. В настоящее время писательнице живет в Манчестере.