Родился в Питсбурге. Потомственный полицейский. С 1960 по 1974 год работал в полиции Лос-Анджелеса, расследуя кражи. wambaugh Свои первые произведения Джозеф писал в свободное от работы время. В 1970 году был опубликован первый роман - "Новые центурионы". После публикации второго романа Вамбо решил изменить стиль, включив в повествование больше сатиры и юмора, которые он называет "черной сатирой" и "юмором висельника". Стиль был выработан под влиянием романов "Уловка 22" Джозефа Хеллера и "Бойня номер пять" Курта Воннегута. Джозеф решил создать полицейский роман, не уступающий им по качеству. Первоначально издатели были против изменения стиля и вернули ему роман "Певчие" на доработку. Однако Вамбо перечел произведение и ответил: "Я получил большой аванс и отправил книгу. Вы можете оклеить ею стены, но я не стану переписывать ее, и у меня нет другой".
      В 1974 году Вамбо вышел в отставку. Он вернулся в родной Питсбург, где живет вместе с женой Ди, с которой познакомился еще в школе. На вопрос журналистов, в чем заключается секрет удачного брака, писатель ответил, что секрет один - "никогда не вступать ни в какие политические партии. А для привязанности заведите себе собаку".
      Кроме полицейских детективов, Джозеф Вамбо написал несколько документальных произведений. По его романам поставлено 8 фильмов. В 1981 году фильм "Черный мрамор" по роману писателя был удостоен награды Эдгара По. Еще один Эдгар был получен за работу "Луковое поле".